Рулевое колесо – от деревянной «баранки» до джойстика. А понадобится ли руль в будущем?

Самое раннее применение рулевого колеса документально относится к 1894 году, когда Альфред Вашерон использовал его на четырехсильном Panhard для участия в гонке Париж ‒ Руан. 

В те времена у автомобилей был только рулевой рычаг, который выглядел как перевернутый румпель с лодки и работал аналогичным образом. В 1898 году рулевые колеса были введены в массовое производство, но далеко не на всех автомобилях.

В 1900-м Daimler-Motoren-Gesellschaft наклонил рулевую колонку на значительно больший угол, чем это было принято делать раньше, и руль стал самым важным связующим звеном между водителем и машиной на ближайшие сто с лишним лет. К 1904 году все модели Rambler ‒ одного из немногих серийных автомобилей того времени ‒ оснащались рулевым колесом, а румпель был практически забыт в течение десятилетия. Движение колес от упора до упора теперь распределялось на несколько оборотов рулевой колонки, что сделало управление гораздо точнее и позволило увеличить скорость движения.

Последующие два десятилетия после этого рули были примитивными до предела: деревянные круги, непосредственно соединенные с осью колеса. Они не выполняли никакой другой задачи и были чрезвычайно тяжелыми во вращении, особенно на низких скоростях. По мере того как росла мощность, росло в диаметре и рулевое колесо, ведь только так можно было точно передавать рулевые усилия, обеспечивая необходимый эффект рычага.

Хотя патенты на рулевое управление с усилителем циркулировали давно, прошло довольно много времени, прежде чем эти системы пришли в массы. В 1920-х годах инженер по имени Фрэнсис У. Дэвис захотел немного облегчить вождение грузовика и изобрел первую систему рулевого управления с усилителем. Идея была почерпнута из его более ранней работы над системами управления для судов. В 1926 году Дэвис подписал контракт, по которому его технология должна была применяться на будущих моделях Cadillac. К сожалению, экономический кризис и Великая депрессия привели к тому, что контракт был расторгнут в 1934 году.

Как это нередко бывает в мире технического прогресса, гидроусилителю рулевого управления помогла война. Во Второй мировой военным нужны были легкие в управлении боевые машины. 

Так, в 1940 году гидроусилители появились на тяжелых бронированных автомобилях Chevrolet для британской армии. Было выпущено примерно 10 000 таких машин, и после этого автопроизводители начали разрабатывать все новые технологии усилителей руля: гидравлические, электрические и смешанного типа. Рули стали компактнее и приблизились к нынешним 40 см в диаметре, менялись и материалы. От металлической подложки, покрытой деревом, отказались в пользу пластмассы. И дело не только в стоимости и технологичности, но и в том, что древесина может расколоться и привести к травмам. В 1950-х годах стало популярным обшивать рулевые колеса натуральной или искусственной кожей.

И все равно в течение 60 лет рулевое колесо не имело никакой другой цели, кроме как поворачивать автомобиль, нести логотип и служить местом расположения кнопки клаксона. Лишь к 1960 году автопроизводители начали устанавливать на руль переключатели круиз-контроля. И только к 1990 году на «баранку» пришли кнопки управления вспомогательными функциями. На сей раз концепция перекочевала из автоспорта – в частности, от Формулы 1 были унаследованы подрулевые лепестки переключения передач. Конечно, в отличие от болидов на гражданских машинах на руле управляют круиз-контролем, функциями телефона и бортового компьютера, а не основными функциями машины. Серьезным прорывом по части безопасности стало внедрение в руль подушки безопасности.

Что же дальше? Можно посмотреть на авиацию: штурвалы современных лайнеров уже давно не имеют физической связи с механизацией крыла, и это вероятный сценарий развития рулевого управления. Быть может, автомобили будущего вообще останутся без руля?

Автономные транспортные средства радикально меняют процесс вождения. Точно так же, как это сделал Интернет и гаджеты, приложения искусственного интеллекта, которые еще только развиваются. Возможно, однажды мы будем на 100 % уверены в автомобилях с автопилотом. Конечно, останутся авто для тех избранных, кто хочет испытать удовольствие от вождения. Но футурологи дают удивительные прогнозы о том, как может выглядеть интерьер автомобиля в будущем. Рулевого колеса больше нет. Пассажиры сидят в пространстве, напоминающем гостиную, в которой они могут спать или наблюдать за пейзажем снаружи. И если они хотят уединения, они могут затемнить окна. Фантастика? Как знать! Еще недавно у нас не было смартфонов и даже сотовых.

В течение 60 лет рулевое колесо не имело никакой другой цели, кроме как поворачивать автомобиль, нести логотип и служить местом расположения кнопки клаксона. Лишь к 1960 году автопроизводители начали устанавливать на руль переключатели круиз-контроля. И только к 1990 году на «баранку» пришли кнопки управления вспомогательными функциями